Radio silence on cholera epidemic?


Calixto Ramón Martínez Arias, a journalist who works for Hablemos Press, a Havana-based independent information centre, was arrested on 16 September 2012 after writing about cholera and dengue epidemics in Cuba. Two months later, he managed to call Hablemos Press from Havana’s Combinado del Este prison, defying an order by the prison authorities forbidding him to use the phone. During the call, which Hablemos Press recorded, he talked about the degrading conditions inside the prison. After the call, the Hablemos Press phone line was temporarily disconnected and Martínez was placed in solitary confinement. But the Combinado del Este’s political prisoners have managed to keep the outside world informed about his plight.

WeFightCensorship is posting the articles that prompted Martínez’s arrest and  the recordings of the phone calls in which he and another detainee, Alexander Roberto Fernández Rico, described conditions in the prison.

The case began in June 2012, when eastern Cuba was hit by a cholera epidemic.  Even after two people had died of cholera and more than 50 had been hospitalized in the eastern city of Manzanillo, the authorities continued to say nothing on the subject although the public clearly needed to be informed.

Mosquito-borne dengue fever appeared in the eastern city of Camagüey in August. Four hundred people were initially hit but the number rose to 3,000 in the Camagüey alone in the space of a few weeks. The epidemic also spread to the rest of the country, infecting up to 90 people a day in Havana. Nonetheless, the authorities said nothing about the number of dead or infected.

Martínez was the first Cuban journalist to write about the cholera and dengue epidemics. His articles reported that health centres were overwhelmed, the authorities were saying nothing, diagnoses were being falsified in the records, and that officials from the Department for State Security (DSE) were everywhere, obstructing access to information.

He was arrested when he went to Havana’s José Martí international airport on 16 September to enquire about damage to a shipment of medicine that had been abandoned after being sent to Cuba by the World Health Organization. During his transfer to Santiago de las Vegas police station in the nearby municipality of Boyeros, the police hit Martínez repeatedly and he responded during the beating by cursing the Cuban regime. The police used this as grounds for detaining him on a charge of “disrespect” for Fidel and Raúl Castro.

Treated as a common criminal

On 10 November, Martínez was transferred to the Combinado del Este prison on the DSE’s orders. Once there, all of his personal effects were taken from him, he was denied the use of a phone, and he was forced to wear the uniform of a convicted common criminal. He began a hunger strike the same day to protest against the mistreatment and to demonstrate his refusal to be treated as a convict while in pre-trial detention.

Martínez managed to phone Hablemos Press three days later and in the ensuing conversation, the recording of which is posted immediately below, he gave the reasons for his hunger strike and described the conditions in the prison. After the call, the Hablemos Press phone line was temporarily disconnected, something that has been happening repeatedly since 23 September. The line goes down five or six times a day, each time for two or three hours. Hablemos Press director Roberto de Jesús Guerra Pérez’s mobile phone no longer works at all.

Martínez managed to call Hablemos Press again on 17 November, providing details of his physical condition after one week on hunger strike. He said he had a high fever and pains in his joints but was otherwise all right.

Support from fellow-inmates

There was no further news of Martínez until 21 November, when a political prisoner, Alexander Roberto Fernández Rico, managed to reach Hablemos Press. He said Martínez had been transferred the previous day to a punishment cell in “Area 47.” It also known as “Death Row” because, until 2005, inmates under sentence of death were held there pending execution. He said Martínez was naked in a cell on his own and was consuming just a litre of fetid water a day.

Hablemos Press managed to record this call, which is posted below. After the call, its line was disconnected for eight hours.

Fernández, who has been blind and paraplegic since a hunger strike in April 2012, was himself transferred to a punishment cell in Area 47 the next day. Another political prisoner, Ramón Alejandro Muñoz called Hablemos Press the same day and said: “They are cracking down hard on the Combinado del Este’s political prisoners, because we reported what happened to Martínez. Worse still, they are threatening to put other inmates in punishment cells if they don’t identify the political prisoners who are making the phone calls.”

Hablemos Press is waging an all-out campaign for Martínez’s release, circulating the recordings of the phone calls by email and urging NGOs to draw attention to the case.

Martínez has not been in a punishment cell since 6 December. He is continuing his hunger strike.

Calixto Ramón call on November 13th 2012

Les habla Calixto Ramón Martínez Arias, recluido en la prisión Combinado del Este, piso tercero sur, compañía 3309. Me encuentro aquí desde el sábado, día 10, y me abstengo de alimentarme debido a que se me quitó toda la ropa de civil que traía y a que se me había prohibido la comunicación telefónica.
 
Quiero decir que las condiciones de vida en esta prisión son pésimas, debe ser declarada inhabitable. Lo denuncio ante las organizaciones internacionales que velan por el respeto de los Derechos Humanos. Pido que visiten esta prisión, que hagan hincapié en visitar esta prisión debido a las pésimas condiciones, y que el gobierno cubano se llene de dignidad y declare esta prisión inhabitable. Debo denunciar el estado de hacinamiento que se está viviendo en esta prisión, pues en un espacio de 13 a 14 metros de largo por 6 de ancho conviven unos 36 reos.
 
El primer día que llegué aquí tuve que dormir en el piso por la sobrepoblación penal que hay. Un oficial me explicó que yo no era el único que dormía en el piso, que en casi todas las compañías había 1 o 2 reos durmiendo en el piso.
 
En estas compañías los presos han tenido que ingeniárselas porque la construcción es de losa doble T de fabricación rusa y tiene filtraciones. Los reos han tenido que colocar nailon, tipo canal, que desemboque en el baño para que el agua que gotee no caiga encima de su cama.
 
Son también pésimas las condiciones sanitarias, pues en este espacio de 13 o 14 metros de largo por 6 de ancho hay que contar que está el baño, que no tienen tazas sanitarias. Son dos  turcos, uno para orinar y otro para defecar, y un lavamanos doble.
 
Se vive en estrechez. Es una aglomeración de presos en un espacio reducido, muy pequeño, además del mal estado, la mala higiene y el mal aspecto con que se vive en estas pequeñas compañías.
 
En este momento ya tengo cama, dormí dos días en el piso; esta mañana me la cedieron. El primer día, como cosa de privilegio, quisieron bajarme a un piso que tenía una cama, pero simplemente para dormir, y por la mañana tenía que subir a la compañía a donde pertenecía, a estar tirado en el piso. Me negué rotunamente, no quiero privilegios para mi persona. Ahora me niego a comer, estoy reclamando que se me suba a aquí la ropa de civil, pues en ropa de preso no salgo a ningún lado.
 
Hasta que no me entreguen la ropa, no como. Me habían prohibido el teléfono, oí cuando el oficial de la Seguridad del Estado le  dijo a los de la prisión que yo tenía que estar distante del teléfono en todo momento. Pero hoy me colé entre los reos y logré venir acá.

Alexander Roberto Fernández Rico call on Novembre 22nd 2012.

Yo, Alexander Roberto Fernández Rico, recluido en Combinado del Este, en el edificio número 3, denuncio las arbitrariedades que se están cometiendo con el prisionero político Calixto Ramón. Por el motivo de la libre emisión de pensamiento, se encuentra Calixto Ramón en cautiverio, en estos momentos se encuentra en la celda de castigo. Calixto Ramón está reclamándole a la autoridad penitenciaria no llevar la ropa de recluso, como lo expresa el libro primero de procesamiento penal, que él es inocente hasta que no se pruebe lo contrario. En estos momentos, Calixto Ramón se encuentra en huelga de hambre, se encuentra en estos momentos dormitando en el suelo, porque todas las personas que se plantan en huelga de hambre, debido a las arbitrariedades que se cometen, que cometen las autoridades penitenciarias mandadas por la Dirección General de Cárceles y Prisiones (DGCP), donde quién dirige a las Cárceles y Prisiones de Cuba, se llama el General de Brigada Marcos Hernández Alcaraz, la Dirección General de Cárceles y Prisiones en Cuba se encuentra en la dirección de Quincica, ellos tienen conocimiento de estas torturas que están haciendo pasar a Calixto Ramón. En este momento Calixto Ramón se encuentra en huelga de hambre, repito, repito, se encuentra en huelga de hambre porque quieren que él use la ropa de recluso, cuando él se encuentra en estos momentos bajo prisión provisional, y está siendo torturado : le quitan la tabla, el colchón, las dos sábanas para taparse, toda su ropa, toda su ropa. Y, sólo le suministran un pomo de agua, en qué, este recipiente, es agua estancada, el recipiente mide 1,5 litros. Hasta el momento esto es todo lo que sabemos del hermano Calixto Ramón, este periodista independiente de la agencia de prensa Hablemos Press. 

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